El aceite de oliva, uno de los pilares de esta dieta, contiene un componente analgésico similar a uno de los elementos de los antiinflamatorios de venta libre más utilizados en el mundo, aseguran los expertos en un artículo que publica la revista británica Nature.

Este compuesto inhibe las enzimas ciclooxigenasas (COX), que desempeñan un papel clave en la inflamación. El ibuprofeno, un calmante muy utilizado, tiene una acción farmacológica similar.
Una intrigante picazón
El descubrimiento se hizo casi por casualidad, gracias a un viaje a Italia del biólogo residente en Estados Unidos Gary Beauchamp, del Centro de Estudios Quimiosensoriales Monell, en la Universidad de Pennsylvania. Beauchamp había notado que cuando tomaba ibuprofeno sentía una picazón en la garganta y que experimentaba el mismo cosquilleo al probar el aceite de oliva recién prensado durante una conferencia sobre gastronomía molecular en la localidad italiana de Sicilia (Sur).
A su regreso a casa, Beauchamp y varios colegas trabajaron en la identificación de la sustancia química intrigante. Una vez aislado de las moléculas que forman el aceite de oliva, el componente fue bautizado con el nombre de oleocanthal ("oleo" por aceituna, "canth" por picadura y "al" por aldehído).
Para excluir la posibilidad de que otro compuesto pudiese ser responsable de la irritación, el equipo de Beauchamp creó un oleocanthal sintético y lo probó en voluntarios y en un laboratorio. Según los investigadores, la ingestión diaria de 50 gramos de aceite de oliva extra virgen que contiene hasta 200 microgramos de oleocanthal equivale al 10% de la dosis recomendada de ibuprofeno para el alivio del dolor adulto.
El próximo paso consistirá en identificar exactamente de qué forma inhibe las enzimas y el motivo del picor en la garganta. La dieta mediterránea se basa en el consumo de aceite de oliva, pescado, frutas frescas y oleaginosas, además de un vaso diario de vino tinto. Los expertos otorgan al ibuprofeno una acción benéfica para reducir el riesgo de algunos tipos de cáncer y de problemas de coagulación sanguínea.
Otro inhibidor de las enzimas COX es la aspirina, cuyo consumo en dosis moderadas y regulares favorece la salud cardiovascular.

www.nature.com/nature/journal/v437/n7055/edsumm/e050901-05.html

Boffins unlock secret of Mediterranean diet

Paris – A stroke of good luck has helped scientists explain one of the mysteries of the Mediterranean diet, a world-famous regime credited with cardiac fitness and a longer lifespan.

Olive oil, one of the diet’s mainstays, contains a painkilling compound similar to an ingredient found in over-the-counter inflammatories, they say.

The compound has been found to inhibit cyclooxygenase (COX) enzymes, which play a key role in causing inflammation, they report in Thursday’s issue of the weekly British journal Nature. The widely-used painkiller ibuprofen has a similar pharmacological action.

The discovery came accidentally, thanks to a trip to Italy by US-based biologist Gary Beauchamp, of the Monell Chemical Senses Centre at the University of Pennsylvania.

Beauchamp had previously noted that whenever he took ibuprofen he experienced a stinging sensation in the back of the throat – and he suddenly noticed the same tingling when he tasted pungent newly-pressed olive oil while attending a molecular gastronomy conference on Sicily.

On returning home, Beauchamp and colleagues worked to identify the intriguing chemical.

Isolated from the complex bouquet of molecules that make up olive oil, the compound has been dubbed oleocanthal ("oleo", for olive; "canth", for sting; and "al" for aldehyde).

To rule out the possibility that other compounds may be responsible for the irritation, Beauchamp’s team assembled a synthetic form of oleocanthal and tested it on volunteers, and also tested it in lab dishes of COX enzymes.

According to the researchers, taking 50g of extra-virgin olive oil containing up to 200 micrograms of oleocanthal per day is roughly equivalent to 10 percent of the recommended dose of ibuprofen for adult pain relief.

The next step will be to identify exactly how oleocanthal inhibits the enzymes, and how this is related to throat sting.

The much-trumpeted Mediterranean diet is based on olive oil, fish, fresh fruit, vegetables and nuts, and a daily glass of red wine.

Ibuprofen has been associated with a reduction in the risk of developing some kinds of cancer and of dangerous blood clotting. Another COX inhibitor is aspirin, regular but modest doses of which are deemed to help cardiovascular health.